Helicopteros: MQ-8C Helicoptero Dron de la armada de los EEUU

El helicóptero pilotado remotamente Northrop Grumman MQ-8C Fire Scout de la US Navy (Armada de Estados Unidos) ha alcanzado su capacidad operativa inicial o IOC (Initial Operational Capability), abriendo el camino para su debut operacional desde los buques de combate norteamericanos. El pasado 28 de junio, este aparato, construido por Bell Helicopter Textron en su planta de Mirabel (Quebec-Canadá), recibía su declaración IOC.

Está diseñado para proporcionar reconocimiento, conocimiento situacional (situational awareness) y apoyar con sus sensores señalamiento de precisión contra todo tipo de objetivos (tierra, aire y mar). “Este hito (IOC) es la culminación de varios años de arduo trabajo y dedicación de parte de un equipo conjunto de gobierno e industria”, destaca el capitán Eric Soderberg, responsable del programa Fire Scout.

El MQ-8C, que es un desarrollo del diseño previo MQ-8B, puede volar hasta 12 horas dependiendo de la carga de pago con que se le dote, está basado en la célula del helicóptero comercial Bell 407. Los MQ-8C construidos han volado hasta la fecha más de 1.500 horas de pruebas incluyendo más de 700 salidas. Tiene 12,60 metros de largo y 3,30 metros de alto, siendo su techo de vuelo de 4.877 metros. El sistema MQ-8C Fire Scout voló por primera vez el 31 de octubre de 2013, y sus pruebas a bordo de un navío se iniciaron desde el destructor de la US Navy USS “Jason Dunham” (DDG-109), frente a la costa de Virginia, cerca de la macro base naval de Norfolk, el 23 de diciembre de 2014. Actualmente Northrop Grumman tiene firmado un contrato para entregar 38 MQ-8C a la US Navy en los próximos años.

Está previsto que operen desde los  buques de combate litorales o LCS (Litoral Combat Ship) de la 5ª y la 7ª Flota en el año fiscal 2021 (FY2021), aunque en el futuro lo harían desde otros tipos de navíos similares. El MQ-8B Fire Scout más pequeño ha completado más de 16.600 horas de vuelo en más de 6.200 salidas, incluidas las realizadas en el escenario bélico de Afganistán , está actualmente desplegado en uno de estos LCS.El MQ-8C complementará a bordo de los navíos en operaciones las capacidades del helicóptero tripulado Sikorsky MH-60 Seahawk al tener un mayor alcance y autonomía, además de no arriesgar a las tripulaciones. Tienen la capacidad de despegar y aterrizar de forma autónoma en cualquier navío que tenga cubierta de vuelo y desde zonas de aterrizaje (en tierra) preparadas y no preparadas

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